Котловина Гарды является тектонической впадиной, обработанной плейстоценовыми концевыми ледниками. Северная, узкая и длинная часть озера напоминает фьорд при высотах обрамляющих её хребтов до 2000 м, южная — более широкая, сложена моренными отложениями. Гарда укрыта от холодных ветров, и его прибрежная зона отличается мягким климатом и пышной растительностью средиземноморского типа. Самый большой остров на озере — Гарда. Из рыб распространены итальянская форель, кумжа, голавль, карп, обыкновенный угорь, налим, треска, щука обыкновенная, речной окунь и линь.

 По берегам озера расположены курорты, наиболее известными из которых являются Гарда, Сирмионе, Дезенцано-дель-Гарда, Бардолино, Мальчезине, Рива-дель-Гарда. На восточном берегу озера создан резерват Гардезана-Ориентале.

 На озере Гарда находится крупнейший парк детских развлечений Италии — Гардаленд, а также океанариум Seaworld, аквапарк Canevaworld, парк развлечений Мувиленд. Развиты судоходство, рыбная ловля, туризм.